Des chercheurs de Cambridge ont examiné pourquoi certains enfants prennent du poids très facilement. Cette analyse génétique de l’obésité infantile leur aurait permis de découvrir que les mutations de certains gènes contribuent à l’obésité infantile sévère. Ces gènes défectueux se nomment PHIP, DGKI et ZMYM4. Leur transformation aurait un impact sur le développement et le poids.

Des chercheurs de Cambridge ont examiné pourquoi certains enfants prennent du poids très facilement. Cette analyse génétique de l’obésité infantile leur aurait permis de découvrir que les mutations de certains gènes contribuent à l’obésité infantile sévère. Ces gènes défectueux se nomment PHIP, DGKI et ZMYM4. Leur transformation aurait un impact sur le développement et le poids.

Les chiffres mondiaux l’attestent : à l’âge de cinq ans, un enfant sur quatre est en surpoids ou en obésité. Pourquoi ? Comment ? Si on estime que l’accès facile aux aliments riches en calories et les modes de vie sédentaires ont entraîné l’augmentation de l’obésité infantile au cours des dernières années, certains enfants semblent capables de manger ce qu’ils aiment et restent minces, tandis que d’autres prennent du poids très facilement. On le sait, le risque d’une personne de prendre du poids est fortement influencé par ses gènes. Certains enfants, qui prennent beaucoup de poids, sont connus pour avoir des gènes défectueux.
Une nouvelle étude publiée dans la revue Cell Metabolism s’est largement penchée sur la question de cette « injustice génétique ». En Grande-Bretagne, l’équipe issue de l’Institut des sciences métaboliques Wellcome-MRC de l’Université de Cambridge (1) a interrogé des centaines de gènes chez 2 737 enfants gravement obèses et 6 704 volontaires en bonne santé.



Des gènes qui jouent un rôle important dans le contrôle du poids

L’équipe, co-dirigée par le professeur Inês Barroso, a constaté que si certains changements génétiques ont été trouvés chez les personnes en surpoids et de poids normal, des variations génétiques concernant trois gènes spécifiques pouvaient conduire à des gènes défectueux plutôt chez les personnes en surpoids que chez les volontaires en bonne santé. Selon les chercheurs, ces gènes appelés PHIP, DGKI, ZMYM4 pourraient jouer un rôle important dans le contrôle du poids d’une personne.
Pour les scientifiques, l’étude des gènes PHIP était particulièrement intéressante car des changements dans ce gène ont été trouvés chez les enfants ayant des difficultés d’apprentissage et signalés comme ayant de l’embonpoint. Les travaux menés sur PHIP suggèrent qu’il pourrait être un gène clé pour contrôler à la fois le développement et le poids.



Le gène PHIP déclenche le gène POMC, par lequel les gens se sentent rassasiés

L’équipe a ensuite effectué des expériences pour explorer les façons possibles dont le gène PHIP pourrait réguler le poids. Ils ont constaté qu’à l’intérieur d’une cellule, PHIP agit pour déclencher un autre gène appelé POMC qui supprime l’appétit après un repas. Si PHIP fonctionne correctement, il stimule le signal POMC, par lequel les gens se sentent rassasiés.
Lorsque les chercheurs ont testé les changements dans le gène PHIP trouvés chez les personnes en surpoids, ils ont constaté que ces changements ont empêché le gène PHIP de fonctionner correctement et ont réduit la quantité de POMC. Les niveaux inférieurs de POMC sont connus pour causer des problèmes de poids chez certains enfants, de sorte que ce travail fournit une explication potentielle pour le lien entre le gène PHIP et les problèmes de poids qu’ils ont découverts.



« Vers de futures études de séquençage de l’obésité à grande échelle »

Dans d’autres analyses, les chercheurs ont trouvé 157 gènes qui contenaient collectivement plus de changements prévus pour conduire à des gènes défectueux chez les individus en surpoids par rapport aux volontaires en bonne santé. « Un sous-ensemble de 53 de ces 157 gènes est encore plus enrichi en variantes fonctionnelles très rares dans les cas obèses, par rapport aux contrôles réalisant des estimations d’effet similaires en taille au groupe de gènes d’obésité monogénique bien établis. Cet ensemble de 53 gènes est donc une cible principale à étudier plus en détail dans les futures études de séquençage de l’obésité à grande échelle », écrivent les auteurs de l’étude.



« Des variantes génétiques rares qui devraient conduire à des gènes défectueux »

« Au cours des vingt dernières années, de nombreuses personnes ont essayé de trouver des gènes qui affectent le poids d’une personne. En se concentrant sur des formes plus courantes de variation génétique dans les études de grande population, appelées études d’association à l’échelle du génome (GWAS) (Cliquez ici), les chercheurs ont identifié plus de 250 régions génétiques qui sont associées à l’obésité (cliquez ici). Cependant, ces variantes communes n’expliquent pas pourquoi certains enfants développent l’obésité grave. Dans cette étude, nous avons identifié des variantes génétiques rares qui devraient conduire à des gènes défectueux et qui semblent expliquer une partie de cette « héritabilité manquante » dans l’obésité infantile sévère », explique le professeur Inês Barroso.
« Ces résultats ont des implications pour les enfants victimes de changements dans le gène PHIP. Nos résultats suggèrent que le PHIP devrait être inclus dans les essais génétiques recommandés dans les lignes directrices cliniques dans le cadre de l’évaluation de l’obésité infantile grave, en particulier chez les enfants avec un retard de développement. Ces résultats peuvent également éclairer le traitement des personnes atteintes du gène PHIP défectueux, car il existe des médicaments dans les essais cliniques qui travaillent sur cette voie dans le cerveau qui contrôle l’appétit », explique le professeur Sadaf Farooqi, du Wellcome-MRC Institute of Metabolic Science de l’université de Cambridge.


(1) Le Wellcome-MRC Institute of Metabolic Science (IMS) est un centre construit sur le campus biomédical de Cambridge dédié à la recherche, l’éducation, la prévention et les soins cliniques dans les domaines de l’obésité, le diabète et les maladies connexes, qui sont tous des menaces majeures et croissantes pour la santé publique, à la fois au Royaume-Uni et dans le monde entier.


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